O que é um cometa?

Sabe quando o céu está estrelado e você de repente enxerga uma estrela que parece que está caindo do céu? Esta estrela caída é um cometa. Eles existem desde que o universo se formou e viajam por aí a grandes velocidades. Em uma das teorias sobre ao surgimento da vida na terra, acredita-se que tenha sido um cometa que trouxe a vida para cá (o que faria de nós parentes distantes de microorganismos alienígenas…).

Mas, especulações à parte, o que se sabe sobre o cometas é que eles são pequenos corpos celestes (se comparados a planetas, estrelas, etc.), frágeis e irregulares compostos por material congelado.

Os cometas são estruturas muito dinâmicas e embora possamos generalizar suas características para fins explicativos, sempre haverá exceções. Por exemplo, os cometas geralmente têm um diâmetro de cerca de 10 km, no entanto, o cometa Hale-Bopp, descoberto em julho de 1995, possui 40 km de diâmetro. Bem maior que a média.

Então, no geral, os cometas são formados por um núcleo de gelo e uma espécie de nuvem em volta do núcleo chamada coma. Estas duas partes formam a cabeça do cometa. A cauda é dividida em três partes, um que fica bem no centro, logo atrás do cometa, e outras duas que ficam um pouco deslocadas para os lados do cometa. O rastro do meio é chamado de “envelope de hidrogênio”, porque é constituído do hidrogênio liberado do núcleo do cometa quando este se aproxima mais do sol. Os outros dois rastros são os íons e partículas de pó que também escapam do núcleo do cometa. As partículas de pó são mais densas que os íons, portanto elas formam um rastro um pouco curvado. Já o rastro dos íons é uma reta, geralmente diagonal a trajetória do cometa em sentido oposto.

Quando estão suficientemente longe do sol, os cometas não desenvolvem essa cauda, nem o coma e são apenas pedaços de gelo chamados de “icebergs sujos” ou “bola de gelo sujo”.

Alguns cometas famosos: cometa Kohoutek, cometa Hyakutake, cometa Mueller, cometa West, Cometa Hale-Bopp e Cometa Halley.



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O que é um cometa.

Cometa


Cabeça e cauda


A Via-Láctea é percorrida por cometas cujas órbitas são tão grandes que, após uma passagem, levam séculos para retornar às proximidades do Planeta Terra.


Cometa em grego quer dizer “Astro com Cabeleira”. O cometa tem formato alongado e apresenta um núcleo de luminosidade intensa em uma das extremidades – a cabeça. Em volta desta, existe uma espécie de aura de claridade difusa, e a cabeleira que se prolonga num apêndice translúcido e brilhante forma a cauda.


Os cientistas acham que a cabeça do cometa é constituída de matéria sólida que mantém um constante movimento de rotação sobre si mesma. Seu núcleo é formado de blocos de gelo fragmentados, rochas e poeira. Ao passar pelo Sol, essa matéria se aquece e expulsa certo número de moléculas, se tornando mais brilhante.


Massa


Apesar de belos, os cometas são astros de pouca consistência. Sua massa é tão reduzida que 1 km cúbico de cauda pesa apenas 5g, enquanto que a mesma medida de água do mar pesa 1 bilhão de toneladas.


Tipos de cometas


Existem cometas grandes e pequenos, apagados e brilhantes. Dos quase cem que se conhecem, os mais brilhantes e maiores são o de Encke (que aparece a cada 3 anos), o de Biela e o de Halley, sendo que este último realiza uma volta completa a cada 76 anos, sendo que o o último passou aqui em 1986.


 


Órbita


Os cometas são pequenos corpos celestes de alguns quilômetros de dimensão, que pertencem ao sistema solar e nele descrevem órbitas geralmente muito alongadas, que o conduzem ora para perto do Sol e da Terra, ora para os confins do Sistema Solar.


Apesar de serem vistos como um objeto de terror para os povos antigos, a possibilidade de choque de um cometa contra nosso planeta é quase nula.


Origem dos cometas


A teoria mais aceita é a de que os cometas se originam de uma nuvem de gelo e rochas situada na periferia do Sistema Solar, a cerca de 20 trilhões de quilômetros do Sol. Este “ninho de cometas” é chamado de nuvem de Oort. Sendo assim, os cometas teriam a mesma idade do sistema solar e seriam um dos remanescentes mais primitivos desta nuvem original.

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