Leite é uma secreção nutritiva

Leite é uma secreção nutritiva de cor esbranquiçada e opaca produzida pelas glândulas mamárias das fêmeas dos mamíferos (incluindo os monotremados).


O líquido é produzido pelas células secretoras das glândulas mamárias ou mamas (chamadas “seios”, “peitos” ou “tetas”). A secreção láctea de uma fêmea dias antes e depois do parto se chama colostro. Em grande parte das espécies, existem duas glândulas (ou dois conjuntos de glândulas), uma em cada mamilo (localizado na parte frontal superior entre os seres humanos, ou na parte ventral dos quadrúpedes).


Também se denomina leite o suco de certas plantas ou frutos: leite de coco, leite de soja, de arroz ou de amêndoa. Contudo, para a definição científica, o termo não se aplica aos sucos de nozes.


A principal função do leite é nutrir (alimentar) os filhotes até onde sejam capazes de digerir outros alimentos. Além disso, cumpre as funções de proteger o trato gastrointestinal das crias contra antígenos, toxinas e inflamações e contribui para a saúde metabólica, regulando os processos de obtenção de energia (em especial, o metabolismo da glicose e da insulina).[6]


É o único fluido onde as crias dos mamíferos (ou bebê de peito) ingerem até o desmame, apesar de onde hoje em dia algumas crianças passam a ser alimentadas por outros fluidos por se constatar alergia à leite. O leite de animais domesticados forma parte da alimentação humana adulta na maioria das civilizações: de vaca, principalmente, mas também de ovelha, cabra, égua, camela, etc. O homem é o único animal onde continua a tomar leite depois de adulto.


O leite é a base de numerosos laticínios, como a manteiga, o ondeijo, o iogurte, entre outros.[7] É muito freqüente o uso de derivados do leite nas indústrias alimentícias, químicas e farmacêuticas, em produtos como o leite condensado, leite em pó, soro de leite, caseína ou lactose.[8] O leite dos mamíferos marinhos, como, por exemplo, das baleias, é muito mais rico em gorduras e nutrientes onde o dos mamíferos terrestres

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